lundi 25 juin 2018

Comment des millions lié à une mégafraude au Kazakhstan ont été investis dans une tour Trump

Pendant des années, des journalistes (et même des enquêteurs fédéraux) auraient scruté les accords commerciaux du président américain Donald Trump pour montrer que des criminels et leur argent sale étaient entrés dans son orbite.

La tour Trump SoHo à New York a été l'un des développements les plus scrutés de Trump. Parmi d'autres controverses, il a été allégué en cour que trois condominiums dans le bâtiment ont été achetés en utilisant des fonds liés à une affaire de fraude massive dans l'ancienne république soviétique du Kazakhstan.

Maintenant, une nouvelle enquête menée par le Projet de reportage sur le crime organisé et la corruption (OCCRP) et l'émission de télévision néerlandaise Zembla apporte un nouvel éclairage sur l'affaire.

En utilisant des documents jamais rendus publics, il révèle exactement comment trois millions de dollars utilisés pour acheter les condominium à New York. Il semble également appuyer les allégations soulevées devant les tribunaux selon lesquelles l'argent peut être d'origine criminelle.

Plus de 30 millions de dollars américains provenant de la même source contaminée ont été utilisés pour financer d'autres investissements aux États-Unis avec l'aide de Felix Sater, un fraudeur financier déjà condamné et ancien conseillé de Trump. L'ancienne société de Sater, Bayrock Group, s'est associée à Trump pour construire le Trump SoHo.

Les documents et les entretiens fournissent un compte rendu détaillé de la piste mondiale sinueuse de l'argent (via des sociétés écrans offshore et une banque liée au financement du terrorisme).

Son origine peut être attribuée à un stock d'environ 440 millions de dollars lié à une affaire de fraude notoire impliquant le milliardaire kazakh Mukhtar Ablyazov. L'année dernière, le banquier fugitif a été condamné par contumace à 20 ans de prison par un tribunal kazakh pour des accusations de détournement de milliards de dollars de la banque BTA du pays, qu'il dirigeait auparavant.

Si l'argent est bel et bien celui d'Ablyazov, les investissements immobiliers pourraient mettre en péril les acteurs, y compris Sater.

Selon Richard K. Gordon, directeur du programme d'études supérieures en lutte contre le blanchiment d'argent à la faculté de droit de la Case Western Reserve University à Cleveland (Ohio), le sentier offshore complexe utilisé pour déplacer l'argent montre des «drapeaux rouges classiques pour le blanchiment d'argent».

Elvis a acheté le bâtiment

Les documents présentés au tribunal montrent qu'une grande partie de l'argent pour les investissements américains provenait de l'étranger, en grande partie des comptes de FBME Bank, une institution financière basée en Tanzanie, aujourd'hui disparue, avec des bureaux en Russie et à Chypre. La banque a été sanctionnée par le gouvernement américain au début de l'année 2016 après avoir été trouvée impliquée dans le blanchiment d'argent, le financement du terrorisme et la prolifération des armes.

Mais la piste de l'argent exacte, et comment il se connecte avec le monde d'Ablyazov, a jusqu'ici été caché de la vue du public. L'enquête de l'OCCRP et de ses partenaires montre cependant pour la première fois que l'argent peut être retracé à des centaines de millions de personnes liées à l'affaire de fraude d'Ablyazov.
Les révélations proviennent d'un ensemble de documents mis au jour au Royaume-Uni, qui a été au centre de la controverse mondiale sur les actifs du nabab kazakh.

En 2016, un avocat de BTA Bank (la banque kazakhe fraudée par Ablyazov) a révélé à un tribunal britannique qu'un enquêteur privé avait approché la banque avec ce qu'il disait être la preuve qu'un planificateur financier offshore basé à Dubaï appelé Eesh Aggarwal avait construit et gérer un réseau de sociétés offshore qui blanchissaient l'argent volé.

Selon l'avocat, l'enquêteur privé a présenté des documents tirés de ce qu'il a qualifié de «pirates informatiques israéliens» de l'ordinateur d'Aggarwal. Ils ont révélé, a t-il dit, qu'Aggarwal avait travaillé pour le gendre d'Ablyazov, Ilyas, dans la construction et la gestion d'un réseau d'entreprises offshore qui canalisait des centaines de millions de dollars entre les comptes FBME.

(L'enquêteur privé, Stuart Page, n'a pas répondu aux courriels d'un journaliste qui cherchait une entrevue.)

Les enquêteurs privés de BTA ont commencé à suivre Aggarwal. À la mi-juin 2016, constatant qu'il avait atterri au Royaume-Uni, les avocats de la banque ont demandé (et reçu) une ordonnance d'un tribunal britannique pour l'obliger à remettre ses dossiers.

L'OCCRP et les partenaires ont eu accès aux dossiers à la fin de 2017 par une source ayant une connaissance directe de l'affaire. Ils comprennent la correspondance, les organigrammes et les accords de prêt et de dette.

Les documents montrent qu'Ilyas Khrapunov - sous le nom de code "Elvis" - était le bénéficiaire ultime d'un réseau complexe de près d'une douzaine de sociétés offshore et de fiducies administrées par Aggarwal qui traitaient près de 440 millions de dollars via les comptes FBME.

En analysant les documents déposés dans les affaires de New York et de Californie, les journalistes ont pu reconstituer une piste montrant que cet argent servait en partie à financer des investissements clés de Khrapunov aux États-Unis - notamment les appartements Trump SoHo et l'investissement dans les centres commerciaux de l'Ohio. Sater et Ridloff.

Plusieurs des courriels montrent que Sater était impliqué dans la coordination des transferts de millions de dollars aux États-Unis. Ils montrent également sa relation avec deux membres de la famille Khrapunov. Dans un courriel traitant d'une transaction de 3 millions de dollars, la belle-fille de Viktor Khrapunov, Elvira Kudryashova - l'acheteur des trois appartements Trump SoHo - qualifie Sater de «mon associé». D'autres courriels montrent Ilyas dans une correspondance avec Sater.

Aggarwal a raccroché lorsqu'il a été contacté par un journaliste. Il n'a pas répondu à un courriel de suivi. Sater n'a pas répondu aux questions écrites envoyées par les journalistes. Ridloff a refusé de commenter par l'intermédiaire d'un avocat.

Par Aubrey Belford, Sander Rietveld et Gabrielle Paluch sur www.occrp.org le 25/06/2018

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